'Staphylococcus aureus' | 18 DIC 10

'Vampiros' microscópicos que prefieren la sangre humana

Algunos patógenos tienen una afinidad especial por la hemoglobina humana.

Cristina de Martos | Madrid

Los patógenos, para sobrevivir dentro de sus huéspedes, deben obtener nutrientes como el hierro, que los vertebrados transportan dentro de los glóbulos rojos. Una investigación ha descubierto que muchos microbios tienen preferencia por la hemoglobina humana, la molécula que transporta este metal, y por eso se alimentan más de su sangre que de la de otros vertebrados.

El 'Staphylococcus aureus' es una bacteria comensal tristemente famosa por sus cepas resistentes a los antibióticos y por ser la protagonista de buena parte de las infecciones hospitalarias. Este microbio vive sin causar problemas en el interior de las fosas nasales de alrededor del 30% de la población humana, por la que muestra una especial 'debilidad'.

"Una de las grandes cuestiones es por qué algunas personas lo contraen continuamente o sufren infecciones muy graves, mientras otras no", ha explicado Eric Skaar, profesor de Microbiología e Inmunología de la Universidad Vanderbilt de Tennessee (EEUU) y líder del equipo responsable del estudio. Y, puesto que obtener hierro para vivir es un paso esencial en la vida de estos microorganismos, "las variaciones en la hemoglobina pueden contribuir".

Para obtener este nutriente, el 'S. aureus' rompe los eritrocitos gracias a unas toxinas que segrega y se une a la hemoglobina gracias a un receptor situado en su superficie llamado IsdB. Como en toda unión molecular, cuanto mejor encaje la llave en la cerradura, más eficiente será. Así que Skaar y sus colegas, conscientes de que la estructura de la hemoglobina difiere de unas especies a otras, estudiaron la afinidad de IsdB con proteínas sanguíneas procedentes de personas y ratones.

En todos los experimentos realizados, los estafilococos exhibieron una mayor afinidad por la hemoglobina humana que la animal, según apuntan los autores en las páginas de 'Cell Host & Microbe'.

Y este factor que influye en la susceptibilidad a las infecciones no sólo es importante en el caso de este microbio. "Una variedad de patógenos distintos tiene la habilidad de utilizar la hemoglobina humana como fuente de hierro, mientras otros no exhiben preferencia por ella", indica el trabajo. En especial, aquéllos que se asocian especialmente con enfermedades humanas, como la difteria, muestran esta característica, mientras que los que infectan preferentemente a otros animales (como 'B. anthracis', que causa el ántrax), no la muestran.

El próximo objetivo de Skaar y su equipo es analizar si existe alguna relación entre las variaciones genéticas de la hemoglobina y la susceptibilidad de las personas a las infecciones causadas por este estafilococo. Esta información podría en un futuro ayudar al desarrollo de tratamientos y medidas de prevención frente a este patógeno.

 

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