Desde el amor a los ladrones de billeteras | 26 ENE 20

Tocar: vivir a través del tacto

El poder "oculto" del tacto en términos de su capacidad para impulsar nuestro comportamiento y emociones
Autor/a: Alberto Gallace Fuente: The Psychologist Living with touch

A pesar de ser una modalidad sensorial relativamente poco investigada, el tacto está involucrado en la gran mayoría de nuestras actividades diarias, desde comer y caminar hasta besar y abrazar. El poder "oculto" del tacto en términos de su capacidad para impulsar nuestro comportamiento y emociones ahora se ha demostrado en una serie de estudios científicos.

El tacto también contribuye a diferenciarnos del mundo externo, y es probable que tenga el mayor impacto en nuestro placer y bienestar.

Ningún otro sentido puede excitarte como el tacto. (Field, 2001, p.57)

Justo antes de la octava semana de gestación, un embrión puede desarrollar sensibilidad a la estimulación táctil (por ejemplo, Bernhardt, 1987; Gottlieb, 1971): comienza a tocarse. Mientras que el sistema visual requiere un desarrollo prolongado para ser completamente efectivo, el sentido del tacto es quizás la matriz primordial sobre la cual comienza a formarse la conciencia de nosotros mismos como individuos, separados del mundo externo.

La piel y sus receptores también constituyen el más grande de nuestros órganos sensoriales. Para cuando llegue a la edad adulta, el hombre promedio tendrá alrededor de 18.000 centímetros cuadrados de piel, lo que representa alrededor del 16-18 por ciento de su peso corporal total (ver Montagu, 1971). Nuestra piel se diferencia físicamente del ambiente externo, manteniendo la integridad de nuestros órganos y protegiéndolos de amenazas externas (tanto biológicas como físicas). Al mismo tiempo, los receptores táctiles integrados en la superficie de nuestro cuerpo ayudan a diferenciarnos del mundo exterior desde un punto de vista psicológico también. De hecho, cada vez que tocamos un objeto podemos sentir que tanto la percepción entrante del objeto como la presencia de nuestro cuerpo se diferencian de él. Se podría decir que donde comienza nuestro toque, ¡estamos!

El sentido del tacto protege nuestro cuerpo al indicar un peligro potencial y al exigirnos que respondamos rápidamente. Richard Gregory, uno de los investigadores más influyentes en el mundo de la percepción visual, una vez escribió que "una imagen no puede ser atacada y comida [...], y tampoco  puedemos alimentarnos de imágenes" (Gregory, 1967, p.370) . Es decir, mientras la visión (y la audición) nos informan sobre los estímulos "distales", nuestro sentido del tacto nos informa sobre las cosas que están ocurriendo en la última frontera entre nosotros y el mundo exterior. Sin embargo, el tacto no solo es nuestro último sistema de defensa, sino que también proporciona nuestra conexión principal con el mundo externo, tanto social como físicamente.

El sentido del tacto no puede considerarse una modalidad unitaria. De hecho, lo que comúnmente definimos como "táctil" es el producto de la integración entre diferentes señales neuronales que ocurren en diferentes etapas del procesamiento de la información en el cerebro. Más específicamente, nuestra experiencia sensorial del tacto resulta de la actividad de los sistemas responsables del procesamiento de presión, temperatura, posición articular, sentido muscular y movimiento (ver Berkley y Hubscher, 1995; Iggo, 1977; McGlone y Spence, 2010).

El dolor también ofrece una contribución importante a esta compleja red de señales sensoriales, incluso si aún hay poco acuerdo entre los investigadores y filósofos sobre si debe considerarse como una modalidad sensorial separada o más bien como una submodalidad del tacto (por ejemplo, Auvray et al. , 2010).

Muy a menudo no somos conscientes de la importancia del tacto en nuestra vida cotidiana. Sin embargo, incluso las actividades más simples, como caminar o alimentarse, requieren una gran cantidad de procesamiento táctil. La importancia del tacto para la supervivencia está ampliamente documentada por el hecho de que la falta total de sensaciones táctiles en humanos es un fenómeno muy raramente reportado. Es decir, la evolución parece haber protegido este sentido de daños o alteraciones graves.

Las personas que carecen de sensaciones táctiles (pero críticamente no tienen control motor), debido a un daño en su sistema nervioso periférico o central, experimentan dificultades increíbles para controlar su movimiento; incluso sostener un tenedor y autoalimentarse puede convertirse en un gran desafío para ellos (por ejemplo, Cole, 1991; Cole y Paillard, 1995). Sin embargo, incluso en estos casos, ciertas señales provienen de la superficie de la piel (por medio de fibras conductoras neurales no dañadas), como el dolor y las sensaciones térmicas, aún se conservan.

El tacto afecta todos los dominios de nuestra vida, desde la alimentación hasta la caminata, desde el comportamiento sexual hasta las relaciones sociales.

Sorprendentemente, sin embargo, esta modalidad sensorial ha recibido mucho menos interés de investigación por parte de los científicos, en comparación con otros sentidos como la visión y la audición. En las últimas décadas, la tendencia parece haber cambiado de alguna manera y ahora más investigadores que nunca están comenzando a participar en el estudio del tacto.

Esta nueva ola de interés parecería reflejar nuevos descubrimientos sobre nuestra conciencia del tacto (por ejemplo, Gallace & Spence, 2008, 2010a), y su papel en hacer que nuestras experiencias sean reales (comprender la sensación de poseer nuestro cuerpo: ver Moseley et al., 2012), y más emocionalmente atractivo (ver Gallace & Spence, 2010b).

Teniendo en cuenta que los avances tecnológicos ahora nos permiten reproducir virtualmente incluso entornos complejos, la posibilidad de aumentar el realismo de estas simulaciones (y / o la sensación de poseer el avatar dentro de ellas) por medio del sentido táctil es algo que ciertamente contribuye a impulsar la investigación. interés en el estudio de esta modalidad sensorial hoy en día (ver Gallace et al., 2011; Gallace et al., 2007b). En comparación con otros sentidos, el tacto ciertamente tiene una serie de limitaciones, así como algunas peculiaridades importantes, que contribuyen a que sea un sentido particularmente interesante de estudiar.

El "carterista" explicado

En un subterráneo abarrotado el lunes por la mañana, alguien se topa contigo. Apenas lo notas. Unas pocas paradas después, de repente te das cuenta de que tu billetera se ha ido. ¡Has sido robado! ¿Cómo pudo haber ocurrido eso? ¿Cómo podría algo tan importante como que tu billetera se te salga del bolsillo nunca haya pasado desapercibido?

A menudo pensamos en nuestra percepción en términos de una grabadora o una cámara de video, algo que registra pasivamente todos los hechos que ocurren en el mundo externo, y luego nos sorprendemos mucho cuando falla nuestra conciencia de tales hechos. Sin embargo, la mayoría de los estímulos externos que caen sobre nuestras superficies receptoras (ya sean visuales, táctiles, auditivas, gustativas u olfativas) no tienen acceso a nuestra conciencia.

Sería inútil procesar toda esa información cuando no sea estrictamente relevante para nuestro comportamiento actual, o incluso futuro. Nuestros sistemas perceptivos y cognitivos están estructurados con el propósito expreso de seleccionar y procesar conscientemente solo relativamente poca información de la gran cantidad de estimulación típicamente disponible en cualquier momento.

Desde un punto de vista ecológico, uno de los tipos de información más relevantes es un cambio en el estado de nuestro entorno, que puede indicar la presencia de algo que es potencialmente relevante (o quizás peligroso), y que podría necesitar una adaptación o modulación de nuestro comportamiento actual y futuro. Nuestra billetera en nuestro bolsillo es, desde el punto de vista del tacto, una señal constante y, como tal, no necesita ser monitoreada constantemente. Al igual que la silla debajo de nuestro trasero, de hecho, nuestro sistema sensorial táctil ha reducido progresivamente su respuesta neuronal a estímulos constantes, por lo que tienden a desvanecerse de nuestra conciencia.

¿Pero qué hay de la billetera que se nos escapa del bolsillo?

Eso es un cambio y, por lo tanto, se le debe dar prioridad en nuestro procesamiento neuronal. Sin embargo, la información de diferentes fuentes sensoriales compite en el cerebro por el acceso a la conciencia (Desimone y Duncan, 1995). La señal neural generada por un golpe en el hombro compite con la señal generada por la billetera que se desliza suavemente de su bolsillo. En este caso, el golpe, al ser más destacado y / o fuerte, podría ganar la competencia. Luego experimentará una falla en su conciencia táctil, o más, lo que se conoce como "ceguera al cambio táctil" o "entumecimiento del cambio" (por ejemplo, Gallace et al., 2006, 2007a).

Curiosamente, la conciencia del tacto también se deteriora cuando estamos distraídos visualmente. Sé de un psicólogo sueco que se sorprendió al ver a una mujer exponerse a él en la calle en Estocolmo, ¡solo para darse cuenta un momento o dos después de que había sido robado! Investigaciones posteriores han confirmado que los estímulos visuales, pero críticamente no auditivos, son efectivos para reducir nuestra capacidad de informar la presencia de cambios táctiles en la superficie del cuerpo (por ejemplo, Auvray et al., 2008). Este resultado a menudo se toma para apoyar la idea de que la visión es el sentido "dominante", el que a menudo gana la competencia por el acceso al procesamiento y los recursos de atención en nuestro cerebro.

Sin embargo, tenga en cuenta que la investigación más reciente sugiere que puede no haber "un" sentido dominante, como tal, sino que la modalidad sensorial que domina sobre los demás en una situación dada es la que lleva la información más precisa (por ejemplo, Ernst & Bancos, 2002). Entonces uno podría preguntarse dónde y bajo qué condiciones el tacto se convierte en el sentido más relevante y la información que proporciona la señal más relevante o precisa disponible. Quizás la presencia de estímulos táctiles resulta en una falla de la conciencia visual cuando se consideran los aspectos más sociales e interpersonales del tacto. Considere posiblemente la línea más cursi en la historia del cine, ya que Carrie y Charles se besan en "Cuatro bodas y un funeral": ‘¿Sigue lloviendo? No me había dado cuenta".

El "toque dorado"

El sentido del tacto no solo es relevante para nuestras interacciones con objetos externos sino también, y aún más importante, para nuestras interacciones con otros seres humanos (ver Gallace y Spence, 2010b; Hertenstein et al., 2006).

Un fuerte apretón de manos, una palmada alentadora en la espalda, una caricia sensual, un empujón para llamar la atención, un beso tierno o un suave roce del hombro son interacciones sociales táctiles muy familiares e importantes. Solo podemos tratar de imaginar la tristeza de una vida sin ellos. Tal vida se describe efectivamente en la película de ciencia ficción "Demolition Man", donde el director, Marco Brambilla, imaginó una sociedad futurista donde se evita y se sanciona fuertemente cada contacto táctil.

 

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