Neurociencia del lenguaje | 22 ABR 14

La palabra y su significado encienden la misma luz cerebral

Las regiones del córtex motor se activan al oír un verbo como si fueran a ejecutar la acción.

J.S. Madrid

Filósofos y biólogos coinciden en que el gran talento que nos distingue del resto del mundo animal es la facultad del lenguaje, pero eso no ayuda a responder la pregunta del millón: ¿cómo la adquirimos? Los neurocientíficos aportan hoy una pista fundamental: cuando una persona oye verbos y nombres asociados a una parte del cuerpo, como patear o lanzar, las regiones motoras del córtex que normalmente dirigen el movimiento de esas partes se activan de inmediato y sin que medie razonamiento alguno. Ahí dentro del cráneo, las palabras y sus significados parecen ser casi lo mismo.

Desde que sir William Jones descubriera la familia de las lenguas indoeuropeas —formulando así la primera teoría evolutiva un siglo antes que Darwin— la lingüística ha ocupado un lugar preeminente en el pensamiento evolucionista, y esta tendencia no ha hecho más que arreciar en nuestro tiempo. No es extraño que una de las cuestiones esenciales de la biología actual sea precisamente entender cómo evolucionó la facultad del lenguaje, tal vez el atributo humano por excelencia. Y los biólogos saben muy bien que la evolución nunca inventa nada desde cero: es una oportunista, como dijo el premio Nobel François Jacob.

En un estudio de resonancia magnética funcional con 21 voluntarios, Yury Shtyrov y sus colegas del Centro de Neurociencia Integrativa de la Universidad de Aarhus, en Dinamarca, demuestran ahora que los verbos y nombres de acción —saltar, lanzar, patada, baile— inducen casi inmediatamente, en solo 80 milisegundos, la actividad del córtex motor, la parte del cerebro situada sobre las orejas que normalmente se ocupa de mover los músculos. Y no solo eso: la actividad casa con la zona concreta del cuerpo implicada en el significado de la palabra en cuestión.

 

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