Las bases neurobiológicas de la moralidad | 02 AGO 10

Lo que revela la demencia frontotemporal

La demencia frontotemporal constituye un modelo para comprender la moralidad y el cerebro.
Autor/a: Dr. Mendez, M. Medical Hypotheses 2006;67,411–418.






Lo que revela la demencia frontotemporal acerca de las bases neurobiológicas de la moralidad

Dr. Mario F. Mendez: es médico especialista en Neurología del comportamiento y Phd en Psicología experimental. Realizó varios estudios de investigación sobre los desordenes cerebrales del comportamiento, demencia frontotemporal, afasia progresiva, atrofia cortical posterior, y otras condiciones cortico-degenerativas. Es director de Neurobehavior en el VA Greater en Los Angeles. Actualmente desempeña sus tareas en el Departamento de Neurología de la Universidad de California en Los Angeles.


Introducción

La moralidad son los ideales de la conducta humana como la empatía, la sinceridad, el autocontrol y la responsabilidad. Estos ideales construyen grupos sociales a través de emociones como la culpa, la gratitud, la compasión la xenofobia y la indignación ante la ofensa.

Estudios previos mostraron que la moralidad es innata y producto de la evolución, pero ¿Cuáles son sus bases neurobiológicas? Investigaciones con imágenes funcionales de resonancia magnética (IRMf) en personas normales expuestas a figuras de contenido moral mostraron la activación de regiones frontotemporales que sugieren una “red nerviosa de moralidad”, que involucra la región ventromedial derecha de la corteza frontal, la corteza órbitofrontal y la amígdala. Cada una de estas zonas aporta funciones distintas en el mecanismo de la moralidad.

Además de los estudios con IRMf en personas normales, el estudio en pacientes con enfermedad cerebral puede aportar a la comprensión de la biología de la moralidad. Los tumores, las lesiones vasculares focales y trastornos como el autismo, afectan regiones similares a las de la red nerviosa de moralidad. En estos pacientes se observó un enlentecimiento insidioso neurodegenerativo de dichas regiones.

La hipótesis que propone este artículo es que las alteraciones del comportamiento moral en la demencia frontotemporal son el resultado de la pérdida de valor emocional de los dilemas morales, asociada con respuestas desinhibidas.

Demencia frontotemporal

La demencia frontotemporal es un trastorno neurodegenerativo progresivo que afecta los lóbulos frontales, los temporales o ambos. La transgresión de los códigos sociales es una característica central de la demencia frontotemporal. El otro comportamiento característico es el bloqueo emocional, caracterizado por la falta de empatía o de interés por los sentimientos ajenos.

Los pacientes con demencia frontotemporal presentan violaciones a las normas y reglas morales desde una etapa precoz de la enfermedad y más de la mitad de ellos tienen comportamientos antisociales tales como robo, comportamiento sexual inapropiado, actos de violencia, etc. Los mecanismos que conducen a estos comportamientos se pueden deber a:

• Pérdida del discernimiento entre lo correcto y lo incorrecto (agnosia moral).

• Alteración en la capacidad para razonar lógicamente las sentencias morales.

• Déficit ante la empatía y dilemas morales.

• Incapacidad para controlar los impulsos inmediatos.


Bases neurobiológicas del psicópata

Los psicópatas presentan los trastornos de conducta ya mencionados. Desde niños tienen actitudes como torturar animales, robar, violencia, piromanía y son incorregibles a los castigos.

En la etapa adulta, los psicópatas muestran pequeñas alteraciones en la frecuencia cardíaca, la presión arterial, la respiración, o las respuestas galvánicas cutáneas cuando son sometidos a estímulos de temor, estrés, imágenes desagradables y en consecuencia buscan estimulación constantemente. Anatómicamente puede haber disminución de volumen de materia gris en la zona prefrontal. La tomografía de emisión de positrones (PET) muestra hipometabolismo en las zonas cerebrales mencionadas al inicio. Estas alteraciones, incluyendo cambios en el electroencefalograma, se observaron en estudios realizados en criminales.

La tomografía de emisión de fotones muestra relación en las características fisiopatológicas con la hipoperfusión frontotemporal. La espectroscopía de resonancia magnética muestra relación entre el comportamiento violento y baja densidad neuronal frontal y alto metabolismo energético.

Además, en las determinaciones neuropsicológicas, las funciones ejecutivas de los lóbulos frontal dorsolaterales están alteradas en los psicópatas violentos hospitalizados y los que tienen comportamientos antisociales. Para algunos investigadores, las alteraciones más importantes están en el lóbulo orbitofrontal. Por otra parte, las lesiones en la amígdala se asocian con agresión instrumental.


Sociopatía adquirida

La sociopatía adquirida se refiere al comportamiento de personas que después de haber sufrido una lesión cerebral, violan las reglas sociales. Las lesiones de la amígdala son menos proclives que las lesiones orbitofrontales y las ventromediales.

A semejanza de los psicópatas, las personas con sociopatía adquirida, tienen hiporeceptividad autonómica, especialmente en respuesta a estímulos sociales, pero carecen de la constante necesidad de estimulación, grandiosidad, falsedad, manipulación y agresión instrumental que caracteriza a los primeros.

Las personas con lesiones de la corteza frontal ventromedial, especialmente la derecha, son muy propensas a sufrir trastornos socio-emocionales. Este territorio, rico en conexiones con las estructuras límbicas, es el encargado de guiar el comportamiento moral y social al re experimentar respuestas somáticas y emocionales aprendidas previamente ante situaciones sociales. Si bien los pacientes con sociopatía adquirida por lesiones frontales ventromediales tienen reducida la experiencia emocional, la respuesta autonómica y son insensibles a las futuras consecuencias de sus acciones, son conscientes de las mismas y poseen el conocimiento necesario para anticipar futuras consecuencias.

 

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