Un ensayo clásico y fundamental que muy pocos han leído | 25 ABR 18
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El sistema de recompensa

"El palo y la zanahoria" para la regulación anticipatoria: mecanismos neuronales para la ansiedad y la satisfacción.

Los sentimientos de ansiedad, miedo e ira dependen de la actividad neuronal en la amígdala, un gran complejo de núcleos en el cerebro anterior basal que se conecta recíprocamente con la corteza prefrontal (Figura 6B, D). La amígdala también sirve a nuestra habilidad altamente desarrollada para predecir estos sentimientos en otros según su expresión facial y lenguaje corporal.

Sabemos esto en parte porque la amígdala fue eliminada durante las décadas de 1960 y 1970 como terapia para atenuar la ansiedad y la rabia (cf. (Mark y Ervin, 1970; Valenstein, 1973; Sterling, 1978), y en parte debido a estudios recientes mediante resonancia magnética. (Adolphs et al., 1994; LaBar et al., 1998). La amígdala recoge e integra una miríada de señales de nivel inferior relacionadas con la regulación fisiológica:

  1. Hormonas esteroides y péptidos que regulan la presión arterial, el equilibrio mineral y energético.
     
  2. Señales neuronales de las áreas viscerales del tallo cerebral, como el núcleo del tracto solitario y el hipotálamo.
     
  3. Señales de las neuronas del rafe del tallo cerebral que modulan los niveles de excitación y el estado de ánimo a través del transmisor neuronal, la serotonina (Schulkin et al., 1994; Schulkin, 1999).

La serotonina desempeña muchas funciones diferentes en el cerebro, ya que las neuronas del rafe se proyectan ampliamente, por ejemplo, hasta las columnas sensoriales y motoras de la médula espinal y hasta el cerebelo y la neocorteza. Pero la serotonina liberada en la amígdala parece suprimir la transmisión de señales de ansiedad a la corteza prefrontal.

De acuerdo con esta teoría, las drogas que aumentan la liberación de serotonina o su persistencia en la hendidura sináptica, reducen la ansiedad, elevan el estado de ánimo y mejoran el placer social (Wise, 2003). Presumiblemente, las poderosas señales sociales transmitidas a través de cascadas neocorticales a la corteza prefrontal (Figura 6A) también se alimentan a la amígdala y otras estructuras límbicas para regular la liberación de serotonina en la corteza (Figura 6A, D).

Muchas conductas que sirven a la regulación fisiológica son conducidas menos por la promesa de reducir la ansiedad que por la expectativa de "recompensa", algún resultado que conduce a una sensación de satisfacción.

La satisfacción depende de la actividad de las neuronas en el área tegmental ventral del mesencéfalo (VTA). Esta región límbica se conecta recíprocamente con el cerebro anterior basal (núcleo accumbens) y la corteza prefrontal (Figura 6B, D). El VTA, como la amígdala, integra señales relacionadas con innumerables apetitos -para nutrientes específicos, agua, combustibles, sexo, etc.- y utiliza la experiencia previa para establecer predicciones específicas de cómo se debe recompensar cada comportamiento.

Una neurona VTA es silenciosa, hasta que un resultado excede la expectativa, pero luego aumenta el disparo linealmente con la magnitud de la recompensa percibida (Schultz, 2002; Fiorillo et al., 2003). Cada potencial de acción libera un pulso del transmisor neuronal, la dopamina, cuya unión mediante receptores en el núcleo accumbens y la corteza prefrontal señala "satisfacción".

Este mecanismo proporciona una vía común para mantener las conductas que sirven a todos los apetitos (Montague y Berns, 2002). Funciona porque lo que el accumbens / corteza prefrontal aparentemente "quiere" no es sodio, azúcar, grasa, ni sexo, per se, sino simplemente un pulso de dopamina.

Debido a que este mecanismo es general y plástico, puede aplicarse prácticamente en cualquier experiencia o comportamiento que pueda liberar dopamina: música, arte visual, comida o reconocimiento social.

Para que un mecanismo para servir a tantas necesidades básicas, la satisfacción que trae debe ser breve; es decir, el mecanismo debe adaptarse rápidamente. Así, la profunda inquietud del espíritu humano (Goethe, 1833) parece surgir mecánicamente de la incesante llamada del accumbens y la corteza prefrontal a los pulsos de dopamina, a los que rápidamente se insensibilizan.


Figura 7. Cómo la organización social centrada en el mercado contribuye a la mortalidad por hipervigilancia e hiposatisfacción.

La satisfacción de una sola fuente (trabajo, alimentos, nicotina) tiende a adaptarse requiriendo cada vez niveles más altos para obtener el mismo alivio

Las principales causas de mortalidad provienen de varios procesos patogénicos concurrentes que se refuerzan mutuamente. Estos surgen en parte de mecanismos reguladores (Figura 4) diseñados para satisfacer la necesidad de hipervigilancia y también de comportamientos que intentan satisfacer la necesidad de satisfacciones diarias.

Cada una de las muchas fuentes potenciales de satisfacción (sombreadas a la izquierda) puede estimular neuronas en el área tegmental ventral (VTA) para administrar un pulso de dopamina al núcleo acumbens y la corteza prefrontal, proporcionando así brevemente una sensación de bienestar (Montague y Bern , 2002; Schultz, 2002).

Pero la organización social centrada en el mercado reduce las fuentes de satisfacción; mientras que la satisfacción de una sola fuente (trabajo, alimentos, nicotina) tiende a adaptarse (Figura 5), requiriendo cada vez niveles más altos para obtener el mismo alivio.

Un apetito crónicamente elevado en el contexto de la "agricultura industrial", que proporciona las sustancias clave a bajo precio y las comercializa de manera intensiva (Nestle, 2002; Schlosser, 2002), conduce a una panoplia de mecanismos patogénicos que se han agrupado como "síndrome metabólico" (Zimmet y otros, 2001; Moller, 2001).

Cuando el sistema de recompensa permanece "insatisfecho" por los insumos naturales, se emplean drogas para "cortocircuitar" el sistema de recompensa al aumentar directamente la dopamina cerebral (Wise, 2003; Schultz, 2002).

En consonancia con esto, muchas drogas que mejoran la sensación de bienestar, como la nicotina, el etanol, los opioides y los cannabinoides, actúan activando directamente las neuronas VTA a través de receptores moleculares específicos para mejorar la liberación de dopamina en el accumbens y en la corteza prefrontal.

Otras drogas, como la anfetamina y la cocaína, evocan estos sentimientos al actuar directamente sobre las terminales de dopamina en le núcleo accumbens y corteza para mejorar la liberación o bloquear la recaptación, lo que permite que la dopamina persista en la hendidura sináptica (Wise, 2003; Schultz, 2002).

Cuando se prolonga una señal de cualquier fuente, este sistema se desensibiliza, como todos los demás sensores y efectores, para mantener su curva de entrada / salida centrada en la demanda más frecuente (Figura 5). Por lo tanto, al igual que nuestra sensación de falta de esfuerzo se desvanece rápidamente después de acceder a los comestibles, también lo hace nuestra mayor sensación de bienestar, y por las mismas razones de cálculo, todos los sistemas deben adaptarse a una señal persistente.

Este mecanismo es como la "zanahoria" para la regulación anticipatoria y, por lo tanto, es clave para la regulación del comportamiento de la fisiología, pero alberga un gran potencial para la patología. El sistema está diseñado para atender innumerables necesidades, cada una de las cuales contribuye con una pequeña dosis de satisfacción.

Pero la satisfacción no se puede almacenar, por lo que si la cantidad de fuentes se reduce, la tarea de impulsar el mecanismo recae en los pocos que quedan. Y cuanto más frecuentemente se recurre a una fuente, debido a la desensibilización, menor es la satisfacción que puede brindar.

Sin embargo, la demanda persistente de este circuito requiere un estímulo aún más fuerte, gritando insistentemente: "¡Aliméntame!". En estas circunstancias, el "circuito de recompensa" puede mediar en la adicción esencialmente a cualquier fuente de satisfacción.

Pero tenga en cuenta que para que esto ocurra, no es necesario que nada dentro del cuerpo deba estar "roto" o "desregulado". El sistema puede llegar a este estado, atrapado en una sola fuente de satisfacción, simplemente porque las circunstancias de la vida han reducido todas las otras fuentes.

Ahora podemos resumir cómo el "palo" de la hipervigilancia y la "zanahoria" de la satisfacción contribuyen a los trastornos de la regulación fisiológica.

 

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