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Lo que las neurociencias tienen para decir | 08 NOV 11
¿Cómo leer la mente de otros?
Percibir los motivos, las creencias, los sentimientos de los seres queridos y extraños es un talento natural de los seres humanos. Una conferencia de Rebecca Saxe, investigadora del MIT.
TED

¿Cómo lo hacemos?

Rebecca Saxe comparte su fascinante trabajo de investigación donde descubre cómo el cerebro genera pensamientos acerca de los pensamientos de otros y juzga sus actos.  

Desactivar neuronas para interferir en juicios morales

Escrito por Pere Estupinya

Imaginad una habitación vacía con sólo una caja, una pelota, y un sofá. Tú, un niño de 3 años, y otro de 5, estáis viendo todo lo que ocurre en ella gracias a una cámara oculta. Empieza la acción.
 
De repente aparece un chico de 12 años, coge la pelota, la mete dentro de la caja, y sale de la habitación. Un minuto después entre un nuevo chico, saca la pelota de la caja, la esconde detrás del sofá, y se marcha. Pasa otro minuto, y regresa el primer chico de 12 años a recoger su pelota. Se para la acción, y el investigador os pregunta: ¿Dónde irá a buscar la pelota; en la caja o detrás del sofá?
 
Para ti la respuesta es obvia: “En la caja, que es donde inicialmente la dejó”. Si le preguntas al niño de 5 años que vio toda la secuencia contigo contestará lo mismo: “En la caja, porque es donde cree que está”. Pero atención; si le preguntas al niño de 3 años dará una respuesta diferente: “Detrás del sofá”. Lo dirá él, y todos los niños de 3 años o menos. A esa edad, sus cerebros todavía no han desarrollado la capacidad de abstracción necesaria para introducirse en la mente de otras personas e imaginar qué están pensando. Responden que el chico de 12 años irá a buscar la pelota detrás del sofá, porque allí es donde está la pelota. Son incapaces de entender que alguien tiene “falsas creencias”; que alguien tiene en su cabeza una visión del mundo diferente a la suya. Pero algún cambio ocurre en los cerebros de los niños hacia los 4 años de edad, porque a los cinco todos dan la respuesta correcta. Excepto gran parte de autistas.
 
Existen múltiples versiones de este sorprendente experimento, denominados “false-belief task”. Ésta en concreto nos la explicó la neurocientífica cognitiva del MIT Rebecca Saxe, hace ya un tiempo durante un seminario en Cambridge. Rebecca investiga una capacidad cognitiva llamada Teoría de la Mente. Tener Teoría de la Mente implica poder reflexionar, y ser conscientes de nuestro estado mental interno y el de otros. Es un campo de investigación antiguo, multidisciplinar, que arranca de manera teórica en la filosofía, y del que desde hace poco existen aproximaciones experimentales.

En concreto, Rebecca Saxe utiliza imágenes de resonancia magnética funcional (fMRI) para escanear cerebros de niños de diferentes edades mientras están realizando tareas cognitivas con “tests de falsas creencias”. Y ganó mucho reconocimiento al descubrir algo muy enigmático: en el neocórtex justo detrás de nuestra oreja derecha tenemos una zona del cerebro implicada directamente en la interpretación de los pensamientos internos de otras personas. Es decir; en intentar comprender qué pasa por la mente de alguien que mira un cuadro, nos habla con tono sospechoso, o planea una jugada en el ajedrez. El área se llama Right Temporoparietal Junction (rTPJ), y Rebecca Saxe demostró que se va desarrollando y especializando durante la infancia y adolescencia.

Pero no sólo eso; en personas adultas, la actividad en la rTPJ parece estar correlacionada con una mayor o menor facilidad para interpretar la mente de los demás. Teniendo en cuenta que dicha capacidad de leer la mente de otros está relacionada con los juicios morales que emitimos sobre sus acciones, el equipo de Rebecca Saxe diseñó una serie de experimentos para poner a prueba su hipótesis.

Uno de sus ejemplos:
 
Imagina que estás observando la siguiente situación: Alba y Carmen son dos becarias que investigan en el mismo laboratorio. No se llevan muy bien, pero justo hoy van a tomar café juntas. Alba prepara los cafés. Ella no toma azúcar, y le pregunta a Carmen cuantas cucharadas quiere. “dos”, responde ella. Entonces, al lado del bote de azúcar, Alba distingue otro bote muy parecido pero con un compuesto químico blancuzco y granulado que resulta ser tóxico y provocar fuertes dolores abdominales. A plena conciencia, Alba pone dos cucharadas del producto tóxico en el café de Carmen, y se lo entrega con una malévola sonrisa. Lo que no sabía Alba es que alguien había cambiado el contenido de ambos botes, y en realidad sí le estaba dando azúcar a Carmen. ¿Qué grado de culpa le otorgas a Alba? Para valorarlo –como ya estarás haciendo- deberás fijarte no sólo en el inocente resultado de su acción, sino también en sus maquiavélicos pensamientos.

Imagína ahora esta otra situación: Alba va a buscar el azúcar para Carmen, y le pone dos cucharadas sin saber que alguien había intercambiado el contenido de los botes. Carmen pasa toda la tarde con dolores “por culpa” de Alba. ¿Qué grado de responsabilidad le otorgas a Alba?
 
Si un niño de 3 años fuera capaz de entender bien toda la situación, te respondería que en el primer caso Alba no tiene ninguna culpa porque no ha pasado nada, y en el segundo toda por darle un tóxico a Carmen. Ni su área rTPJ, ni su capacidad de interpretar la mente de los demás, están desarrolladas todavía. (con autistas, según este artículo reciente, ocurre algo parecido)
 
Cuando Rebecca Saxe puso adultos bajo el scanner de fMRI mientras les realizaba cuestiones como ésta, encontró una relación significativa entre la actividad de la rTPJ y la proporción de culpa que daban a Alba en las dos situaciones. Claro que todos la acusaban en la primera situación, y la defendían en la segunda, pero cuanta más actividad tenían en la zona rTPJ, más grado de responsabilidad le otorgaban cuando no provocaba un daño pero sí lo quería, y menos cuando causaba un daño por accidente involuntario.

Pero lo más sorprendente, y por lo que escribo esto hoy: Ayer me enviaron un artículo de Liane Young, una investigadora del grupo de Saxe, que ha conseguido alterar la opinión de la gente sobre la actitud de Alba desactivando la rTPJ con Estimulación Magnética Transcraneal (TMS). El título del paper de PNAS lo dice todo: “Disruption of the right temporoparietal junction with transcranial magnetic stimulation reduces the role of beliefs in moral judgments” (Distorsión del rTPJ con TMS reduce el rol de las creencias en los juicios morales).
 
La estimulación magnética puede servir para activar o desactivar áreas específicas del cerebro. De la manera que la aplica Liane Young, bloquea específicamente el área implicada en leer la mente de las personas, mientras les planteaba la situación de Alba y Carmen. Resultado: los participantes en el estudio modificaban significativamente sus juicios sobre el grado de culpa de Alba. No llegaban a invertirlo, faltaría más, pero sí había diferencias significativas y solían dar más valor al resultado final de la acción, y menos a la intención oculta de Alba. Impresionante. Como concluye el artículo, podemos manipular el cerebro para disminuir nuestra capacidad de utilizar estados mentales en la elaboración de juicios morales.
 
Cierto que suena muy reduccionista. No necesariamente lo es. Depende de cómo interpretemos los datos. Que nuestros pensamientos son en última instancia fruto de la actividad del cerebro está fuera de toda duda, y esta es la correlación observada. Pero Saxe y Young reconocen que los cambios son pequeños en la escala de juicios morales. Les resulta interesantísimo para investigar el procesamiento mental de los autistas, para ir comprendiendo un poquito mejor el funcionamiento de nuestro cerebro, y quien sabe, quizás para extraer algunas enseñanzas.

Apuntes científicos, El País

Comentarios

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Dra. Lucrecia Emilia Bosisio   Hace más de un año
Muy interesante, la estimulacion magnetica transcraneal tendria efectos modificadores sobre el area cercana al oido derecho. Podria haber una correlacion entre el sobreuso de tel. celulares y cambios en esa area? Dependera posiblemente del monto de descarga magnetica, pero podria originar cambios importantes, si le sumamos que la mayoria de las personas estan ejercitando alguna otra funcion mientras usan sus telefonos, este cambio magnetico podria distribuirse en la red, afectando otras areas. La modificacion seria a largo plazo, pero modificando circuitos y afectando tanto a memoria de trabajo como areas relacionadas con juicio moral. Podria llevar a un cambio de forma de percepcion y elaboracion de respuestas de diferentes areas conductales? Si a alguien se le ocurre que esta podria ser una pista para nuevas investigaciones seria interesante saber si hay alguien trabajando la hipotesis
Dra. Marina Edith Bevilacqua   Hace más de un año
Impresionantes....y pensar que hay quienes hasta el dia de hoy todo lo adjudican a la parte subjetiva negando totalmente lo que hoy es mas que evidente!!!
Dr. Omar Albino Fernandez   Hace más de un año
Me pregunto como actúa la estimulación magnetica cerebral y si los efectos son permanentes ó temporarios, que grado de riesgo implica, si no repercute en otras areas cerebrales, o genera cambios degenerativos neuronales.....
Dr. Juan Castro Cossi   Hace más de un año
Que hay presunto vínculo entre bioquímica de una área cerebral y la correspondiente acción para efectos de administración jurídica es muy simplista en razón que la teoría de causa y efecto ya no se usa por ser injusta y automatizada.
Dra. Marcela Campilongo   Hace más de un año
Interesante la investigaciòn porque el cerebro tiene màs funciones y capacidades que las imaginadas, eso suguramente es as'i y siempre creì en las posibilidades de curaciòn de un autista, Pero me parece muy malo el ejemplo porque con ese criterio alguien que quiere matar a otro es inocente porque falla el tiro?? Deberìa continuar la investigaciòn para comprobar si tarde o temprano logra el asesinato porque no sabemos el motivo que conduce a Alba a esta acciòn. Lo ejecutarà tarde o temprano??? Util para la investigacion, pesimo el ejemplo. Es mi humilde opiniòn.
Dr. Juan Alejandro Mironescu   Hace más de un año
Propongo que, con una frecuencia precisa, digamos cada 15 días, nos presenten este tipo de estudios y trabajos sobre Neurociencias, ya que esto nos brindaría la oportunidad de bucear en la mente humana, en los planos cognitivo, volitivo y afectivo, y así nos acercaríamos a conocer más al ser humano, y lograr entender algo más sobre por qué somos como somos.
Gracias.
Lic. Rosana Di Caro   Hace más de un año
Es asombrosa la capacidad de nuestro cerebro!!!
Dra. Maria Jose Romero Mascato   Hace más de un año
Sorprendente. Yo que siempre pense que el juicio moral dependia de " el alma" " la conciencia" " el espiritu" y ahora resulta que pude modificarse con magnetismo.. que peligro!!
Gracias por el articulo!
Téc. Maria Eugenia Zallocco   Hace más de un año
excelente ¡ impresiona el avance de la investigacion en este campo de la ciencia !
Sra. gloria argentina dominguez   Hace más de un año
impresionante ¡ estoy asombrada
Sr. José Félix Blanc   Hace más de un año
Excelente!!. Por favor sigan avanzando en este estudio.
Dr. rafael saturnino rodriguez castellanos   Hace más de un año
Dr. Rafael S. Rodriguez Castellanos
Bueno es interesante, pero quiero referirme a la distincion y construccion que dariamos a la comunicacion que aqui comentan, me parece que no se le deberia dar a la reaccion bioquimica la etiqueta de causa y a los comportamientos la etiqueta de efecto, puntuando linealmente el fenomeno, creo que seria mejor aplicar causalidad circular, que no hace puntuaciones, a el fenomeno, puesto que ocurre en un sistema vivo, y la causalidad lineal, pierde agudeza cuando se trata de aplicar a los sistemas vivos,
Dra. Marleny Carreño Rangel   Hace más de un año
Interesante información, pero, Atención, no es nuevo este conocimiento, que la estimulación magnética lo haga rapidamente es otra cosa. Precisamente los grandes meditadores, sean budistas o no, es lo que desarrollan, una mente limpia de etiquetas, una mente testigo sin juzgar que permite objetividad, intuición y el grado de empatía permite leer el pensamiento o actuar del otro. Por supuesto, cada vez más sabemos que nuestros comportamientos son reacciones bioquimicas, que dependen del funcionamiento del área cerebral correspondiente. En el futuro los sistemas judiciales tendrán que adaptarse a esos conocimientos.
Dr. juan antonio Bazil Cerda   Hace más de un año
Me parecen estupendos los resultados de esos estudios y aunque muchos puedan temer de lo terrible que pudiera ser el uso inapropiado de esta tecnología pensemos en cambio los beneficios que ella podría proporcionar, un tenedor es un instrumento que se utiliza para tomar los alimentos que comemos, pero en manos maliciosas podría ser un arma mortal, es la naturaleza destructiva del hombre lo que hay que cambiar, porque todo lo que existe esta ahí a nuestro alcance para ser el bien si así lo decidimos, pero para hacer el mal si esta es nuestra elección, decidamosnos por la primera y los buenos resultados se dejaran ver.
Dr. Gerson Edwin Diaz Gonzales   Hace más de un año
A mi me parece aterrador
Imaginen si alguien utilizará la estimulación magnética cerebral para precisamente para fines maquiavélicos,
Me pongo a pensar como sería el mundo hoy, si eso lo hubiese conocido Hitler?
Dr. Ruben Martinez Martinez   Hace más de un año
Me parece interesante el articulo para entender mas nuestras cerebrales.en la emision de juicos
Dra. Brenda Serrano Lara   Hace más de un año
Si, muy interesante, por eso la importancia de la estimulacion temprana para menores de 5 años, plasticidad sináptica generalizada, no solo de la rTPJ.
Srta. Graciela Laura Bonay   Hace más de un año
Fascinante el artículo, y el mundo de las Neurociencia Cognitiva....
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